¿A qué estabas jugando cuando?…NEC “PC Engine”, la videoconsola adelantada a su tiempo y espejo de realidad actual

CONTEXTO HISTÓRICO

Nos vamos al año 1.987. En España triunfaban en cartelera Robocop, El Chip Prodigioso y Depredador, películas de ciencia ficción que reflejaban las ansias tecnológicas de la época. El Compact Discs llegaba tímidamente a nuestros hogares, la batalla entre el VHS y el Betamax daba sus últimos coletazos y alucinamos con las primeras consolas de 8 bits japonesas, la Nintendo NES y la SEGA Master System. La famosa guerra de consolas acababa de aterrizar en España, pero en Japón ya llevaba varios años. Desde el año 83 triunfaba la Famicom, y SEGA ya iba por su tercer intento con la Mark III. La imagen familiar de Nintendo contrastaba con la forma con la que controlaba a los desarrolladores y distribuidores, a los que les había impuesto unas condiciones abusivas y restrictivas para controlar el mercado, tanto en Japón como en Estados Unidos.

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EL PROYECTO

Por aquel entonces Hudson Soft estaba programando para todos los formatos posibles su último éxito, Bomberman. Pero también tenía un pequeño equipo de desarrollo de hardware que acababa de terminar el procesador C62, capaz de reproducir unos gráficos muy superiores a los vistos hasta ahora en máquinas domésticas. A Hudson Soft le atraía mucho la idea de producir su propia consola, pero no se atrevían a dar el paso ellos solos por el alto coste y riesgo que suponía, así que decidieron ofrecerle el nuevo procesador gráfico a Nintendo para crear juntos una nueva generación que sustituya a la Famicom. Nintendo rechazó la oferta, ya que por aquel entonces ya estaban desarrollando en secreto a Super Famicom. Por suerte para Hudson Soft, a NEC, el mayor fabricante de ordenadores de Japón, si que les interesaba la idea de entrar en el jugoso mercado de las consolas, donde técnicamente tenían mucho potencial, pero carecían de experiencia. Así nace la PC Engine, que se lanza en Japón en 1.987.

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PC ENGINE

Las navidades de 1.987 serían muy blancas en Japón, y no por la nieve, sino por el color de la carcasa de PC-Engine, una máquina muy puntera tecnológicamente, pero condensada en unos reducidos 14×14 cm con tan sólo 4 cm de alto, una de las consolas más pequeñas de la historia. Pero no sólo era pequeña la máquina, también lo era el formato de los juegos. En vez de utilizar los clásicos cartuchos, se desarrollaron unas tarjetas llamadas Hu-Cards que sorprendían por su resistencia y la facilidad de transporte.

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PC Engine era muy superior a cualquier consola en ese momento. Aunque teóricamente su procesador fuera de 8 bits, los procesadores gráficos y de vídeo de 16 bits hacían que en la práctica la consola igualara las prestaciones de muchas consolas de 16 bits, e incluso superarla. Por ejemplo, aunque PC Engine y Megadrive tuvieran la misma paleta de colores de 512, Megadrive sólo podía mostrar en pantalla de manera simultánea 16, mientras que PC Engine podía llegar a mostrar hasta 482, 241 para el fondo y otros 241 para los sprites. Esto hacía que gráficamente dejara boquiabiertos a los aficionados de la época.

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PC ENGINE en menos de un año se convierte en la consola más vendida plantándole cara a la todopoderosa NES de Nintendo. SEGA quiere también un trozo del pastel y lanza en 1.988 la primera consola 100% de 16 bits, con las esperanzas de ser los líderes del mercado. Con lo que no contaban en la compañía del erizo azul es que, tan sólo dos meses después del debut de la Megadrive, NEC adelantaría a su competencia con un movimiento que nadie se esperaba. A finales del 88 sale a la venta el PC ENGINE CD-Rom, un accesorio que le permite a la consola leer juegos en formato CD. Los japoneses se volvieron locos con esta novedad y se vendió prácticamente un lector por consola. Este periférico y la extensión de su memoria permitieron unos gráficos e intros nunca vistos, y a nivel de sonido las bandas sonoras de los juegos ahora eran reales. Por supuesto, NEC se puso líder de ventas quitándole el trono a Nintendo.

Pero la potencia no lo era todo y más en el sector de los vídeojuegos, algo que hoy día muchos usuarios parecen que no se han enterado todavía. Esto es como el fútbol, si no tienes unos buenos fichajes, no tienes nada. Así que los desarrolladores de PC Engine sabían que necesitaban algo más que potencia, por lo que buscaron a los mejores desarrolladores y licencias del momento. Hablamos también en una de las épocas más fuertes del manga y las series de animación, por lo que lucharon por hacerse con sus derechos.

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Al tener el formato CD permitía que se pudieran incluir openings originales, las bandas sonoras y muchos vídeos de animación relacionados con los animes del momento, gracias a la capacidad que tenía el formato. Doramon, Patlabor, Lords of Wars, City Hunter, Ranma 1/2, Tenchi Muyo, Nadia, Conan, el chico del futuro, Sailor Moon, Dragon Ball Z.. ¡¡¡Espectacular!!!

NAMCO también fue influyente en el éxito de PC ENGINE y era por sus malas relaciones con Nintendo. Consideraban que en la gran N no les daban el sitio que les correspondía, y por ello se fueron a la competencia. Konami también llevó auténticas joyas al catálogo de la máquina de NEC, con titulos como Snatcher, de Hideo Kojima, y Castlevania Rondo of Bood.

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PC ENGINE recibió también muchas adaptaciones de juegos arcade. SEGA, que prácticamente había tirado la toalla en Japón con las pésimas ventas de Megadrive, adaptó Out-Run, After Burner y Golden Axe a la consola de NEC. Incluso el mítico Street Fighter II de Capcom tuvo su conversión en la versión “Champion Edition”.

En muy poco tiempo llegarón a los 4 millones de máquinas vendidas. Con semejante éxito, se platearon lanzar PC ENGINE a nivel mundial, y aquí es donde empiezan las malas decisiones.

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El lanzamiento de la consola en Estados Unidos puede tomarse como manual de lo que no debe hacerse a la hora de promocionar un producto. Para empezar, las mentes del marketing americano pensaban que la imagen de PC ENGINE no encajaba con el mercado estadounidense, así que duplicaron innecesariamente su tamaño con un espantoso rediseño al que pretendieron darle un enfoque de electrodoméstico supertecnológico, y rebutizaron la máquina como Turbografx 16, haciendo énfasis en sus supuestos 16 bits. Pero como hemos dicho anteriormente, una consola son sus juegos, y su catálogo estaba demasiado enfocado al público japonés, con exceso de matamarcianos y títulos basados en mangas y anime que arrasaban en Japón pero que fuera de allí no conocía nadie, así que con prisas tuvieron que buscar títulos que gustaran al mercado occidental. Juegos como Prince of Persia o Lemmings se adaptaron a la Turbografx 16, y se programaron novedades basadas en su cultura como ‘El Coche fantástico’ ó ‘La Jungla de Cristal’. Pero los juegos costaban una fortuna, entre 50 y 60 dólares, casi 100€ al cambio si tenemos en cuenta la inflación, una barbaridad. Y no sólo eso, las portadas que se diseñaron eras espantosas, un auténtico despropósito.

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Si todo esto no era suficiente para que a la Turbografx 16 le costara despegar, se chocaron de frente con el férreo control del mercado que tenía impuesto Nintendo. En aquel momento la gran N roja era la reina del mercado americano, y no iba a dejar pasar ni una, por lo que impuso unas directrices que hoy estarían totalmente prohibidas. Al tener juegos parecidos entre ambas máquinas ya que compartían títulos como Bomberman o R-type, amenazaron a los centros comerciales con retirarles la venta de sus consolas si veían que tenían algún juego para Turbografx que estuviera también disponible para la NES. Para entenderlo, si un Call of Duty que se vende hoy día para PS4 y XO, si Sony que era la que dominaba lo veía también para XO, quitaría todo su Stock de consolas a esa tienda.  Una técnica desleal y mafiosa que hizo que Nec no pudiera venderse en EEUU.

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En Europa no llegó a tener distribución oficial por parte de NEC, pero si se atrevieron a importarla algunas distribuidoras por su cuenta, ahora con el nombre de Turbografx a secas, sin el 16. Las ventas fueron testimoniales, porque por aquel entonces ya estaban en plena guerra Super Nintendo y Megadrive, y eran dos pesos pesados con los que era imposible competir.

Al menos en Japón seguía teniendo su hueco. Allí era la consola más vendida hasta la llegada de la Super Famicom, dejando a Sega con su Megadrive como la tercera plataforma más vendida. En NEC quisieron responder a la nueva 16 bits de Nintendo con una nueva versión de PC Engine llamada SuperGrafx, que aunque se había anunciado como una nueva máquina mucho más potente, se quedó en un simple rediseño con más memoria RAM. Curiosamente la PC Engine original seguía vendiendo bastante más, así que la nueva máquina estuvo poco tiempo en el mercado quedándose con tan sólo 7 juegos exclusivos.

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PC ENGINE tuvo a lo largo de su vida multitud de rediseños, algunos de de ellos uniendo la consola con el lector de CD´s en un mismo aparato, como la querida PC ENGINE DUO o Turbo Duo en Estados Unidos. También tuvo su versión portátil, con un diseño similar a una Gameboy pero más grande, llamada ‘Turbo Express’. No se vendieron demasiadas por varios motivos. Para empezar, era carísima, y el hecho de tener pantalla a color retroiluminada hacía que las pilas duraran con suerte 3 horas. Además, otro problema es que no tenía juegos propios, sino que directamente admitía las tarjetas de PC ENGINE, pero muchos de esos títulos vistos en esa pantalla tan pequeña los hacía injugables.

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Llegados a este punto muchos os preguntaréis: “¿cómo es posible que una máquina que ha sido la más vendida en Japón no haya tenido continuidad?”. La realidad es que sí la tuvo. Basándose en los kits de desarrollo de 32 bits “Iron Man”, NEC creó en el año 92 una consola nueva muy potente para su época llamada PC-FX. No sólo sería una consola de videojuegos, sino que tenía un enfoque multimedia e incluso se le podía conectar un teclado y un ratón. Su diseño en forma de torre de PC apoyaba ese enfoque más serio. Pero claro, PC Engine seguía vendiendo bastante bien, y ya se habían estrellado con SuperGrafx, así que decidieron guardar esa nueva máquina en un cajón y esperar al momento adecuado para su lanzamiento.

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Lo que voy a contar ahora no está confirmado y puede que tenga más de rumor que otra cosa, pero se dice que en NEC se habían quedado fascinados con los resultados de la nueva placa desarrollada por NAMCO, la “System 22“, que había estrenado Ridge Racer. Esos entornos poligonales querían llevarlos a los hogares japoneses, así que hubo un acercamiento para desarrollar una potente consola de 32 bits basada en esa placa. Cuando en Hudson Soft se enteraron el cabreo fue monumental hasta tal punto que consiguieron frenar el proyecto. A partir de aquí el divorcio entre las dos compañías fue aumentando. Por una parte, Hudson Soft estaba tan mosqueada con NEC que decidieron llevar sus juegos a la competencia. Si en el año 1.991 habían publicado 1 sólo título para Super Famicom, a partir de ahí la cosa cambió, y se vieron en la máquina de Nintendo los míticos Super Bomberman 2 o Bonk Adventure. Hasta 48 juegos se programaron para la Super 16 bits. En NEC ya tenían claro que tenían que seguir la aventura de las consolas por su cuenta. En el año 1.994, con el éxito de Sega Saturn y Play Station decidieron recuperar el antiguo proyecto basado en los kits “Iron Man” y lanzaron la PC-FX, una consola terminada dos años antes, y que ya estaba obsoleta. Los desarrolladores no confiaron en esta máquina y no pudo competir en Japón, pero como curiosidad, debéis saber que el boom de los juegos hentai y simuladores de citas vino gracias a esta máquina, ya que NEC, desesperada por recibir juegos, fue totalmente permisiva con tal de disponer de cualquier tipo de apoyo. Oficialmente se descontinuó en febrero de 1.998 con tan sólo 400.000 unidades vendidas.

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